Con una población de 35.000 habitantes y situada en la costa atlántica, al oeste del país y a 360 km de Windhoek, Swakopmund destaca por su arquitectura de estilo colonial alemán. Fue fundada en 1892 como puerto principal del África del Sudoeste Alemana, debido al creciente tráfico de Alemania y esta colónia, dado que el único puerto existente, Walvis Bay, situada a 33 km, era posesión Británica. Swakopmund creció rápidamente al ser el principal puerto de todo el territorio y recibió el estatus de municipio en 1909. Muchas compañías de exportación e importación abrieron agencias en la ciudad. Actualmente es la capital del distrito de Erongo.Con sus paseos marítimos, sus casas de entramado de madera y sus edificios coloniales, es como si las palmeras y la arena que lleva el viento fueran la única diferencia entre Swakop (es el lugar de vacaciones mas popular de Namibia) y las localidades de vacaciones de la costa alemana del Báltico o el mar del Norte. Es el primer balneario de Namibia y es uno de los mejores ejemplos conservados de la arquitectura colonial alemana en el mundo.

Los edificios notables en la ciudad incluyen la prisión Altes Gefaengnis, diseñada por Heinrich Bause en 1909, parece un hotel o una estación de trenes, pero si nos dicen que es una prisión, no nos lo imaginaríamos. El Woermannhaus, construido en 1905 como oficina central de la compañía colonial Damara & Brock, de ahí su nombre actual, con una torre prominente fue una residencia escolar, mas tarde albergue de marinos mercantes y hoy es un museo militar. El embarcadero, construido por la necesidad de disponer de un buen muelle de carga de mercancías y personas. El muelle, construido en 1899 con el fin de ampliar el pequeño puerto de la actual ciudad y tener un atracadero para los grandes buques de carga. Con el tiempo y la dureza de la naturaleza en esta zona, principalmente por la corriente de Benguela, la arena ha cegado e invadido el puerto, formando la actual Palm Beach. Otros edificios interesantes son el Prinzessin Rupprecht Heim, antiguo hospital y actual hotel, la residencia oficial del presidente de Swakopmund: Kaiserliches Bezirksgericht, la estación de trenes: Bahnhof, el Edificio Hohenzollern que era un antiguo hotel y el Altes Amtsgerich, antiguamente fue primero una escuela privada y posteriormente juzgado de paz.

Las atracciones en Swakopmund incluyen el museo de Swakopmund en donde se puede conocer la historia de la ciudad, esta situado al pie del faro. El Acuario Marítimo Nacional, nos enseña como es la vida marina en el frío Atlántico. El Living Desert Snake Park, con terrarios llenos de serpiesntes, escorpiones, arañas…

La ciudad es uno de los principales destinos en el sur de África para los amantes de los deportes extremos. Se pueden realizar actividades como escalar las imponentes dunas, hacer “Sandboard” para aquellos con algo de experiencia en snowboard o surf, paseos en quad por el enorme campo de dunas, paseos a caballo o camello por el desierto, vuelos panorámicos para observar desde el aire zonas prácticamente inaccesibles por tierra y contemplar la naturaleza salvaje o la caída libre, saltándo desde 3000 metros de altura y descendiendo unos 30 segundos a mas de 200 km/h.

Para los amantes de las compras aquí se pueden encontrar en los puestos callejeros tallas de madera de Zimbawe. Hay varias tiendas en las que podemos encontrar alfombras y tapices africanos de lana Karakul, artesanía africana: mascaras, artefactos tradicionales, fetiches de África…. y reliquias coloniales. Hay varias librerías en el centro de la ciudad, para los amantes de la literatura típica de cada país y para los que buscan más información acerca de la cultura, vida salvaje, libros de imágenes, mapas…. A Swakopmun la llaman la mecca para compras de joyas.

Donde Comer:

En Swakopmund podemos encontrar diferentes restaurantes donde desayunar, comer o cenar. Desde sencillos y económicos cafés para desayunar, o simplemente hacer una parada durante el día, donde podremos probar la bollería típica de la zona como el Out of Africa Coffee Shop, el Swakopmund Café o el Café Antón. Restaurantes pintorescos e íntimos como el Napolitana, excelentes cervecerías tipo boutique: Swakopmund Brauhaus, restaurantes populares entre los turistas: Cape to Cairo Restaurant, con ambiente cordial y agradable: Kücki´s Pub, típicos para comer pescado y marisco con vistas a la playa: Lighthouse Pub & Café. A restaurantes de categoría como Grapevine, donde podremos degustar sus fabulosos vinos; un italiano de categoría con pasta artesanal: II Tulipano, el Hansa Hotel Restaurant, que ofrece suculentos platos o Tug: restaurante con encanto, dicen que es el mejor restaurante de Swakop, es pequeño y tiene mucho éxito, así que si tiene intención de probar sus platos, es recomendable reservar.

En la ciudad también podremos salir a tomar unas copas y pasar un buen rato en Captain,s Tavern Pub, Rafter´s Action Pub, Fagin´s Pub o Cool Bananas.

Zonas de interés en los alrededores de Swakopmund

Circuito de las Welwitschias

En este circuito podremos una de las plantas del desierto mas insólitas de Namibia, la Welwitchia Mirabilis. Es una planta desértica que crece de un tronco grueso escindiendo dos únicas hojas de crecimiento continuo. Tras la germinación, los cotiledones crecen 25-35 mm y se van transformando en estas dos hojas. Después de que éstas aparezcan, los capullos de los cotiledones emergen y dentro de ellos degeneran los extremos de crecimiento causando la elongación de los capullos. Es la única especie que no presenta traqueidas en la estructura interna del eje caulinar. La especie se reproduce por semillas, que deben mantenerse húmedas las dos primeras semanas y expuestas a la luz y al calor. Es relativamente frecuente encontrar en ellas esporas de Aspergillus niger, que causa una leve putrefacción después de la germinación, por lo que se intenta evitar en jardines botánicos.

La especie es dioica y es difícil determinar la edad de las plantas, aunque se cree que pueden llegar a vivir más de 1000 años, incluso 2000. Se cree que la planta absorbe el agua a través de estructuras peculiares en sus hojas que le sirven para aprovechar el rocío nocturno del desierto. El Dr. Friedrich Welwitsch la descubrió en 1860, considerándose una de las plantas más raras que existen y bastante apreciada por coleccionistas. Está en peligro de extinción.

La mayor concentración de estas plantas en Namibia se encuentran al este de Swakopmund, cerca de la confluencia de los ríos Khan y Swakop.

En el circuito podremos observar otra de las maravillas de la zona, los campos de líquenes grises y negros. Forman una estupenda simbiosis planta-animal, que sobreviven y florecen tomando el alimento de las gotitas de niebla. Si queremos ver como florecen y no hay niebla, basta con hecharles unas gotitas de agua.

Cerca de esta zona podemos aún apreciar el Baaiweg, antiguo camino por el que circulaban los carros que transportaban las mercancías. Las huellas de sus rodadas aún no se han borrado, y se pueden apreciar, ya que el liquen que destruían a su paso, solo crece 1 mm al año.

Granja de Guanikontes

Desde Swakopmund se puede hacer una excursión al este para conocer la granja de Guanikontes (a 25 kilómetros al este), un magnífico oasis con plantas únicas en el mundo y de más de 2.000 años, estos parajes de montes desérticos, cerros erosionados y valles excavados por el Swakop, nos ofrecen una panorámica de un paisaje Lunar espectacular. También tenemos la oportunidad de ir a la Granja de Camellos (a 15 kilómetros de Swakopmund) para pasear en ellos por estos parajes a los que están perfectamente adaptados.

Mina Rössing

Desde Swakopmund se puede realizar una excursión para conocer la mina de uranio mas grande del mundo: la mina Rössing, que se encuentra a cielo abierto. La zona fue descubierta por Peter Louw en los años 20, pero fue en 1973 cuando su explotación empezó a ser a pleno rendimiento. Hoy en día se extraen un millón de toneladas de mena todas las semanas.

En la ruta se encuentra un antíguo campamento humano utilizado durante muy poco tiempo por las fuerzas sudafricanas. Al norte de este campamento se puede observar un filón de dolomita que raja un cerro. Se formó al enfriarse la lava líquida que se abrió paso subiendo por la grieta de granito.

Otras curiosidades

La ciudad atrae a muchos golfistas, dado que cerca se encuentra uno de los cinco únicos campos de golf en el desierto en el mundo completamente cubiertos por hierba, el Campo de Golf de Rossmund. Otra curiosidad que se encuentra a las afueras de la ciudad es la locomotora de vapor Martin Luther, que fue abandonada en el desierto en el año 1896. Tambien se encuentran las salinas de Swakopmund, adonde se bombea el agua del mar y se deja evaporar con ayuda de la brisa marina para la obtención del mineral.