Con un tamaño de 16.845 km2 – desde Ugab al río Kunene, el Parque Nacional de la Costa de los Esqueletos protege alrededor de un tercio de la costa de Namibia. Este parque de 1,6 millones de hectáreas proclamado en 1971, sigue siendo uno de los últimos parajes vírgenes más grandes del mundo: duro, todavía sin haber sido explorado completamente, indomable y de extraordinaria belleza. En Ugabmund, 110 km al norte de Cape Cross, la carretera de sal atraviesa la puerta de entrada al parque. Podemos dejar nuestro coche y dar un paseo en este duro desierto, siempre sin alejarnos demasiado, buscando en las dunas a las pequeñas criaturas que se arrastran por la arena o a las más grandes que recorren grandes distancias en busca de la supervivencia.Envuelta en la niebla del mar, azotada por las olas del frío del Atlántico, bañada por un sol abrasador y cicatrizada por el viento arenoso, la Costa de los Esqueletos alberga los restos de barcos naufragados desde hace siglos.

Para proteger el parque el Ministerio de Medio Ambiente y Turismo tiene regulaciones muy estrictas en cuanto a los permisos de entrada. Si se está de paso, se puede comprar un permiso de transito en cualquiera de las puertas: la puerta del río Ugab en el C34, o la puerta Springbokwasser en la D3245. Para poder entrar y atravesar el tramo entre Ugabmund y Springbokwater se debe llegar a la puerta de entrada antes de la 13:00 y salir por la otra antes de la 15.00. Los permisos de transito no son validos si se quiere alojar en Torra Bay o Terrace Bay, habría que tener un permiso emitido por el Ministerio de Medio Ambiente y Turismo.

La vida salvaje de esta costa atrae a fotógrafos profesionales, que pasan años esperando pacientemente para capturar imágenes únicas de elefantes que viven en el desierto y que se deslizan por las dunas, o de leones dándose un festín de una de ballena varada. El mero hecho de saber que podemos encontrarnos con alguna de estas situaciones hace que este lugar sea realmente especial y único. Las salidas de safari son más comunes en la zona noreste del parque, donde podemos encontrarnos con gacelas, cebras, avestruces, chacales, gemsbok y hasta leones. Si miramos mar adentro, podemos tener la suerte de ver apariciones ocasionales de delfines y ballenas.

Un poco de historia: Cuando el explorador sueco Charles John Andersson encontró los cuentos de la Costa de los Esqueletos declaró: “La muerte sería preferible al destierro en estas tierras”. Pero no todo el mundo estaba de acuerdo. Un grupo de personas llamado Strandlopers o Dauna-Daman (que significa “pueblo junto al mar en una llanura del desierto”) utilizaba todo lo que las playas le proporcionaban para alimentarse: peces, focas, aves marinas, ballenas muertas y cualquier otra cosa que la fría corriente de Benguela ponía en su camino. En la playa construyeron refugios con piedras y tiendas de campaña usando pieles, cañas, a veces huesos de ballena. Al igual que la fauna salvaje, se trasladaban hacia el interior cuando las duras condiciones ambientales hacían la vida en la costa fuera imposible.

Hallazgos geológicos: La geología es muy visible en esta zona en la que el tiempo y la naturaleza han esculpido un paisaje de ensueño de arena y roca. Se encuentran rocas de mica, gneis y granitos con mas de 1000 millones de años, que fueron traídos por los vastos glaciares que cubrían estas tierras, y depositados tras su deshielo. Ciento cincuenta millones de años las arenas comenzaron a llegar, posteriormente se fosilizaron algunas de las dunas que se habían formado. Los restos de antiguos flujos de lava todavía se puede ver en Terrace Bay.

Instalaciones: El parque cuenta con servicios limitados. Podemos encontrar alojamiento, gasolina y agua en Terrace Bay. En Torra Bay hay un camping con instalaciones y servicios básicos.

Paralela a la costa la carretera C34 que comienza en Swakopmund llega a 70 km al norte de Terrace Bay. Aunque esta carretera es de arena, la conducción es muy sencilla, a pesar de que la niebla puede volver la superficie resbaladiza. La velocidad máxima permitida es de 80 km / h.

Zonas de interés en Skeleton Coast Park

El río Hugab

Su área de influencia se extiende hasta Otavi, por lo que el Ugab es un río largo e importante para el Namib. Fluye al menos una vez casi todos los años, y se conduce a través de su lecho justo después de la entrada al parque. Aunque gran parte de la vegetación visible es del exótico tabaco silvestre: Nicotiana glauca, hay también algunas acacias enanas y otras plantas autóctonas, como los arbustos Nara, Acanthosicyos horridus, con sus tallos verdes espigados sin hojas y melones grandes improbable.

Poco después de pasar el Ugab, las vistas que aparecen son cada vez más majestuosa, lasrgas pendientes en las que aparecen espejismos en las llanuras de grava. Aunque es difícil de ver, cerca de la desembocadura del Ugab se encuentra el casco del barco Girdleness que naufragó hace años.

Para los amantes de los trekking, hay una ruta de senderismo de unos 50 km de dos noches y tres días guiada por uno de los guardaparques que explora el río Ugab con mucha más profundidad. Los grupos están limitados a entre seis y ocho personas. Hay que ser autosuficientes y llevar nuestro equipo. Lo ideal para hacer las reservas es hacerlas con un poco mas de un año. Hay que aportar un certificado médico con un máximo de 40 días antes de la salida.

Hay una ruta de varios días de unos 67 km para seguir la pista al escurridizo rinoceronte negro. Esta es una de las mejores zonas para verle.

Los restos del naufragio S.W.Sea

Se encuentra señalizado cerca de la carretera, justo al norte del río Ugab. Es uno de los esqueletos de los barcos naufragados en esta costa más fácil de llegar y visitar, y puede resultar una parada ideal en el camino para hacer picnic y descansar. El barco en sí era una pequeña embarcación que encalló en 1976.

Imaginando la Costa de los Esqueletos, la mayoría de la gente piensa que está llena de decenas de pintorescos naufragios – pero no es el caso. La mayoría de los barcos naufragados llevan aquí mucho tiempo, ya que los modernos barcos llevan incluidos muchos sistemas de seguridad y es muy difícil que encallen. Con el paso del tiempo los naufragios se desintegran gradualmente. Están golpeados por las olas, corroídos por el agua salada, y, finalmente, lo que queda de ellos es empujado hacia el mar o se pierde en las arenas.

El río Huab

Al norte del Ugab, el siguiente río importante que se nos cruza es el Huab. Este nace cerca de Kamanjab, uno de los corredores mas importantes que usan los elefantes y rinocerontes que se han adaptado al desierto.

Al norte del río, si se mira hacia el este de la carretera, se puede ver el comienzo un campo de dunas en las llanuras de grava, que se forman cuando el viento expulsa la arena fuera del lecho del Huab. Cerca se encuentra los cascos oxidados de una plataforma petrolera de alrededor de 1960, con pequeña zona de aparcamiento. Fue originalmente parte de un gran plan para extraer petróleo de la costa, organizado por Ben du Preez.

Ahora el antiguo armazón proporciona un lugar perfecto para que los cormoranes del Cabo formen colonias y críen a sus polluelos.

Toscanini

Es otra estructura oxidada, perteneciente a una antigua mina de diamantes que se encuentra en desuso. No es mas que un insignificante punto en el mapa. Se podría haber demolido y eliminado, pero se ha decidido mantenerla y preservarla para la posteridad, y es visitada por aves marinas.

El río Koichab

Se sitúa exprimido entre sus hermanos más grandes, el Huab y el Uniab. Recorre un pequeño área y fluye con relativa poca frecuencia. Parece más una depresión que el cauce de un río. Para los turistas que vienen a pescar, el Koichab es el límite sur de la zona de pesca Torra Bay.Entre el sur de este río y el norte de Toscanini, se encuentran los cascos de los barcos: el Orgullo del Atlántico, el Luanda (1969), y el Montrose (1973), aunque no son fáciles de detectar.

Torra Bay

El campamento de Torra Bay solo abre coincidiendo con las vacaciones escolares namibias, diciembre y enero. Hay una gasolinera, agua, leña y provisiones básicas, y si se busca un resaturante, la mejor opción es acercarse al que hay en Terrace Bay. Justo en el interior de Torra Bay hay área fascinante de rocas de color blanco grisáceo, esculpidas con curvas interesantes por el viento y los granos de arena.

El río Uniab

Entre Torra Bay y Terrace Bay, el valle del río Uniab es el paso mas accesible. Aunque antaño formaba un amplio delta en el mar, actualmente quedan cinco canales que se reconocen por la vegetación que crece a lo largo de ellos. Cuando cruzamos el delta hay una señal que indica una cascada 1,5 km, que en realidad es solo un hilo suave de agua. Además de la caminata cascada, hay un paseo corto para una piel con vistas a un pequeño tramo abierto de agua que atrae a las aves. Guardar silencio mientras va caminando y también debe gestionar para detectar por lo menos algunos de los Springboks, Gemsbok y el chacal, que son comunes aquí.

Terrace Bay

A 287 kilometros de Henties Bay, se encuentra esta pequeña población en la que podemos encontrar diferente servicios, como alojamiento, gasolinera, y alguna tienda para comprar suministros. Es un lugar en el que muchos namibios vienen a pasar sus vacaciones, sobre todo los aficionados a la pesca.

Cerca del Restcamp hay una gran nave que sirve de refugio a cientos de cormoranes, atraídos por el calor de su generador. Por la noche las hienas pardas se acercan a menudo en busca de cormoranes desafortunados que se han caído desde el techo.